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Buscadores de petróleo huyen de aguas africanas por bajo precio

logotipo de Pulso Pulso 19-11-2016 Bloomberg

Las perforadoras, quemadas por una bajada de los precios del petróleo que dura ya dos años, están ralentizando la exploración de las prospecciones en las aguas de la costa de África, minando uno de los principales motores de crecimiento del continente.

En los 25 años a partir de 1982, la producción de petróleo africana se dobló hasta superar los 10 millones de barriles al día. Ahora, con los precios por debajo de los US$50 el barril, las perforadoras internacionales han recortado sus planes de gastos de capital a lo largo de los próximos cinco años en US$100.000 millones, según un informe del 2 de noviembre de Wood Mackenzie Ltd. El cambio podría hacer caer la producción de petróleo de la región un 46 por ciento para 2030, según el informe.

El peor golpe: Nigeria y Angola, países que ya atraviesan dificultades económicas y dependen del petróleo para casi la totalidad de sus ingresos extranjeros. Para que se revitalizase la exploración en alta mar en el continente, los precios del petróleo tendrían que alzarse entre US$60 y US$70 por barril, según Keith Myers, director de gestión de la empresa de consultoría Richmond Energy Partners.

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“África ha sufrido más que cualquier otra región en términos de declive en exploraciones fronterizas”, manifestó Myers por correo electrónico. Las prospecciones en alta mar son “el motor del crecimiento de la producción en la zona”.

En septiembre, el número de plataformas de petróleo y gas en aguas de África cayó a solamente nueve, desde un máximo de 48 en noviembre de 2014, según datos de Baker Hughes Inc. Se trata del nivel más bajo en más de una década. En total, el número de pozos del continente ha caído a 77, el mínimo en cinco años.

Aguas menos profundas
Tullow Oil Plc ha dado la espalda a alta mar, incluso aunque la exploradora centrada en África se prepara para reemprender su búsqueda de nuevos descubrimientos en el continente. La empresa está más orientada hacia prospecciones en “aguas menos profundas”, según ha declarado su responsable ejecutivo Aidan Heavey.

En lo referente a exploración, “un dólar gastado hoy es probablemente lo mismo que US$3 gastados hace un par de años”, declaró Heavey en una entrevista en Ciudad del Cabo.

A lo largo de la pasada década, el África subsahariana concentraba el 42 por ciento de las prospecciones fronterizas mundiales en alta mar, según Richmond Energy Partners. Este tipo de exploración es clave para mantener la oferta a largo plazo, manifiesta Myers. Con los precios más bajos del petróleo, sin embargo, las compañías de todo el mundo se dirigen cada vez más a los lugares con un fácil acceso a su producto.

Por ejemplo, la empresa con sede en Houston, Noble Energy Inc., que cuenta con activos en las costas de Guinea Ecuatorial, va a centrar este año dos tercios de sus US$1.500 millones de gastos en shale estadounidense. Las empresas deben “justificar la inversión en nuevos proyectos de alta mar”, ha explicado Susan Cunningham, vicepresidenta ejecutiva de exploración y nuevas empresas en Noble, en una entrevista este mes en Ciudad del Cabo.

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