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¿Puede un tren recorrer 100 kilómetros sin conductor?

Logotipo de EL PAÍS EL PAÍS 04/10/2017 El País
Imagen del primer tren autónomo de carga pesada tomada en Australia. © Rio Tinto Imagen del primer tren autónomo de carga pesada tomada en Australia.

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El ferrocarril sin conductor ya es una realidad. Australia se ha convertido en el escenario de un importante avance en el desarrollo de los vehículos autónomos. En el oeste del país, en la región de  Pilbara, se ha batido un récord: un tren de mercancías ha recorrido 100 kilómetros sin conductor. La compañía Rio Tinto, con presencia en 35 países, quiere que en 2018 sus trenes de transporte de minerales en territorio australiano circulen solos. Al proyecto lo han llamado AutoHaul. 

Estos trenes autónomos no serán una realidad inmediata en Europa. Algunos países como Francia o Alemania han puesto en marcha proyectos que están bastante avanzados. Las vías francesas verán circular trenes de pasajeros totalmente autónomos en 2023, aunque las primeras pruebas se llevarán a cabo en 2019. Varios convoyes germanos realizan ya ensayos de cara a la puesta en funcionamiento en algo más de cinco años de locomotoras totalmente automatizadas.

Desde Wombat Junction hasta Paraburdoo, el tren autónomo australiano es una piedra fundamental del proyecto de la compañía Rio Tinto, que pretende que todos sus trenes de larga distancia circulen sin conductor, algo que permitirá "liberar importantes beneficios de seguridad y productividad para el negocio", según ha comentado Chris Salisbury, jefe ejecutivo de la firma.

El proyecto AutoHaul se enfoca en la automatización de los trenes para transportar hierro desde las minas hasta las instalaciones portuarias. La puesta en marcha total del tren se completará una vez que se hayan cumplido todos los criterios de seguridad y se hayan aprobado las reglas necesarias. 

Los trenes de la firma comenzaron a funcionar sin conductor a principios de año. En la actualidad, cerca del 50% de los viajes se completan de modo autónomo (con los conductores a bordo).

Rio Tinto transporta mineral de 16 minas a cuatro puertos gracias a los más de 1.700 kilómetros de vía y los cerca de 200 locomotoras que posee en la región de Pilbara. Los maquinistas pronto serán en sus vías una especie en extinción. 

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