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Este tiburón tiene (casi) más años que 'El Quijote'

El Confidencial El Confidencial 11/08/2016 S. Ferrer

Ejemplar de tiburón de Groenlandia (Julius Nielsen) © Externa Ejemplar de tiburón de Groenlandia (Julius Nielsen)
Cuando nació el protagonista de esta historia, Miguel de Cervantes todavía estaba vivo. Cuando comenzaba a tener sus primeros escarceos con el sexo opuesto, EEUU vivía su Guerra de Independencia. Nuestro amigo falleció en 2010 en las redes de un barco pesquero al norte del océano Atlántico cuando contaba con casi cuatro siglos de edad, pero hoy bate un nuevo récord. La anciana criatura era un ejemplar de tiburón de Groenlandia ('Somniosus microcephalus') que ahora es portada de la revista 'Science' por ser el animal vertebrado más longevo conocido.

"La esperanza de vida de esta especie es de al menos 272 años, pero el ejemplar más viejo analizado alcanzó los 390", explica a Teknautas el investigador de la Universidad de Copenhage (Dinamarca) y autor principal del estudio, Julius Nielsen. El tiburón, capaz de vivir varios siglos, no alcanza la madurez sexual hasta los 156 años.

Este animal tan poco conocido habita al norte del océano Atlántico y puede medir hasta cinco metros de longitud. Su crecimiento de un centímetro anual ya permitía sospechar que podían vivir un par de  siglos. El estudio publicado por Nielsen hoy en 'Science' aumenta su esperanza de vida y confirma al escualo como vertebrado más longevo.

¿Cómo saber cuán viejo es un tiburón de cuatro siglos? Nielsen analizó con técnicas de radiocarbono 28 ejemplares capturados entre 2010 y 2013. Gracias a los isótopos radioactivos acumulados en el cristalino del ojo fue posible concretar que vivió unos 272 años, aunque los dos ejemplares mayores —de unos cinco metros de largo— alcanzaron los 335 y 392 años, respectivamente.

El investigador subraya que las técnicas utilizadas impiden datar con plena exactitud la edad del animal. "El tiburón más viejo tenía al menos 272 años, lo que quiere decir que con un 95% de posibilidades su edad se encontraba entre los 272 y 512 años". Por eso lo más probable, según Nielsen, es que tuviera "unos 390 años".

La presencia de un rango de error tan amplio no pone en peligro el récord de longevidad del tiburón. Aunque 'sólo' viviera algo menos de tres siglos no se acerca a los 211 años de las ballenas boreales ('Balaena mysticetus'), uno de los vertebrados más ancianos conocidos.

(Julius Nielsen) © Proporcionado por El Confidencial (Julius Nielsen)

Viejo y raro

El tiburón de Groenlandia es un ser extraño y no sólo por su edad. Se trata de una de las especies de escualo más grandes conocidas que rivaliza con el mismísimo gran tiburón blanco. Sin embargo, es un animal mucho más huidizo: hasta 2003 no fue posible grabar a este pez en libertad.

La dificultad para ver a estos tiburones tiene mucho que ver con su hábitat, pues viven en las aguas que rodean Groenlandia, Canadá e Islandia. Es el único escualo conocido que puede resistir las temperaturas árticas todo el año. Les gusta el frío y prefieren aguas entre -1ºC y 10ºC. También son amantes de la oscuridad, nadando a más de 2.000 metros de profundidad.

Pero los amantes de la sopa de aleta de tiburón no están de enhorabuena. La carne de este pez es venenosa debido a las altas concentraciones de óxido de trimetilamina (TMAO), que actúa como un anticongelante natural y que en el ser humano puede causar la muerte, así como de urea. Esto no desanimó a los islandeses, cuya gastronomía cuenta con una 'delicatessen' a base de 'Somniosus microcephalus'. El hákarl se obtiene enterrando la carne entre seis y doce semanas para eliminar los líquidos de su cuerpo, que luego se fermenta y seca. El resultado es un manjar con olor a amoníaco cuyo sabor sólo podemos imaginar.

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