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Los intocables Koke y Saúl frente al muro del Chelsea

Logotipo de El Mundo El Mundo 27/09/2017 EDUARDO J. CASTELAO

En junio de 2015, en una entrevista en Radio Marca, a Diego Pablo Simeone le preguntaron quiénes de aquella plantilla eran intransferibles. Hizo una leve pausa, pensó, y dijo: «Koke, Godín... y poco más». En ese vestuario todavía estaba gente como Arda Turan, Raúl García o Gabi (este último sigue). Pero la respuesta fue la que fue. Quizá si la pregunta le volviera a ser formulada hoy al entrenador del Atlético de Madrid una parte de la contestación sería la misma -Koke- pero es posible que la otra cambiase. Entraría Saúl y saldría Godín. O, al menos, Saúl se uniría a los otros dos nombres, porque decir que Godín sería transferible es mucho decir.

Aquel verano de 2015 fue el colofón a la primera temporada de Saúl a las órdenes del Cholo. La temporada del título de Liga y de la final de Lisboa la vio el chico desde el Rayo Vallecano, donde Paco Jémez lo puso a jugar al primer nivel. Pero en ese primer curso de rojo y blanco participó poco. Concretamente 12 partidos como titular y apenas 1.053 minutos. Quizá por eso no era intransferible, una categoría que se ha ganado con el paso de los años. Porque Saúl, al curso siguiente, el de la final de Milán, ya se volvió imprescindible. Desde noviembre se hizo un hueco en el equipo y dobló su número de minutos hasta 2.330. Por supuesto, el crecimiento se multiplicó el año pasado, absolutamente indiscutible, titular en todos los partidos del año menos en tres, todos para darle descanso. Se marchó hasta los 2.543 minutos y por eso, y porque en los últimos dos veranos ha habido ofertas por él que pagaban lo que hiciera falta, el Atlético y Saúl renovaron el contrato ni más ni menos que hasta 2026 (el más largo de la plantilla) y pusieron su cláusula en 150 millones de euros.

Es exactamente la misma cantidad que tiene Koke, al que Simeone cogió por banda en su primer entrenamiento en el Calderón y le dijo que no se marchase cedido. No fue titular ese primer medio año (jugó el último minuto de la final de Bucarest), pero a partir de ahí ha ido aumentando su importancia cada año para terminar firmando un récord de minutos la temporada pasada (3.172). Saúl y Koke, Koke y Saúl, han comenzado el curso consolidando esa posición capital tanto en lo deportivo como en lo institucional. No se han perdido un solo minuto en lo que va de temporada. Lo han jugado todo y no han sido cambiados nunca. Su edad (25 Koke y 22 Saúl) les permite esa continuidad sin, de momento, acusar el esfuerzo físico sobre la hierba.

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«Son la bandera del club», reconocen hoy desde los despachos. «Saúl es muy joven, pero tiene pinta de que se va a convertir en un jugador top, y Koke es un centrocampista fantástico, con mucha experiencia, muy importante para el Atlético», explicaba Conte ayer sobre los hombres en los que Simeone sujetará hoy su centro del campo, el lugar donde van a pasar casi todas las cosas esta noche en el Wanda Metropolitano. Será una partida de ajedrez entre dos de los mejores técnicos del mundo, ideal para inaugurar el nuevo estadio.

Será un partido emocionante por muchos motivos. Porque Torres jugó en el Chelsea, porque Courtois jugó en el Atlético, porque Diego Costa jugó en los dos y repetirá en uno. «No tengo problema con él», respondió ayer Conte, al que se le veía incómodo con tanta pregunta sobre el delantero ya del Atlético y al que le comparan con Simeone. «It's time to play game by game», dijo cuando le preguntaron sobre cómo de fuerte está el Chelsea este año. «Partido a partido» a lomos de Morata, dueño de seis goles ya en la Premier y principal amenaza para la defensa del Atlético esta noche, que se mide al Spanish Chelsea, pues además de Morata están Pedro, Marcos, Cesc y Azpilicueta.

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