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Nettie Stevens, la científica que identificó los cromosomas X e Y de hombres y mujeres

El Confidencial El Confidencial 07/07/2016 A.Vasco

Además de la carrera de los Sanfermines –primera de la fiesta grande de Pamplona, que se ha saldado sin heridos graves–, la mañana de este 7 de julio nos ha traído otro acontecimiento marcado en el calendario. Se trata del 155 aniversario del nacimiento de Nettie Stevens, la estadounidense a la que Google ha dedicado su 'doodle' de este jueves. El motivo del homenaje que le llega desde Silicon Valley no es otro que haber contribuido, junto al científico Edmund Beecher Wilson, a descubrir por qué los seres vivos nacen con uno u otro sexo. 

Stevens, que nació en Cavendish el 7 de julio de 1861, identificó los cromosomas X e Y como los responsables de que haya machos y hembras en el mundo animal –hombres y mujeres, en el caso de los seres humanos–. A pesar de la importancia de su contribución al asentar las bases de la citogenética moderna, Nettie solo fue reconocida al final de su vida. En los inicios de sus trabajos, su condición femenina lastró sus avances y debió luchar contra viento y marea para conseguir el dinero necesario para ingresar en la universidad.

El 'doodle' que Google ha dedicado a Nettie Stevens © Proporcionado por El Confidencial El 'doodle' que Google ha dedicado a Nettie Stevens

Aunque su mayor ansia era el mundo de la investigación, Stevens tuvo que ejercer como profesora y bibliotecaria durante nada menos que 15 años para superar las barreras económicas que, en su caso, eran mayores al tratarse de una mujer. Sin embargo, su empleo en la biblioteca le sirvió para estar al tanto de todas las novedades que provenían del sector científico. Por fin, a los 35 años, Nettie pudo entrar en la universidad de Stanford, donde consiguió licenciarse como genetista en tan solo tres cursos. 

Tras terminar su tesis, Stevens empezó a trabajar como investigadora en el equipo del biólogo Thomas Hunt Morgan, donde sus importantes trabajos provocaron que su nombre comenzara a conocerse a nivel internacional y accedió a becas europeas muy prestigiosas. Su interés por la biología, la zoología y la histología –parte de la anatomía que trata el estudio de los tejidos orgánicos– le llevó a descubrir la presencia del cromosoma Y en varias especies de insectos. Así, tras varios análisis, Nettie consiguió determinar que la presencia de este cromosoma era la única diferencia apreciable entre sexos de las mismas especies. 

Murió el 4 de mayo de 1912, rodeada de un reconocimiento internacional que continuó aún después de su fallecimiento.

Nettie Stevens, la científica que identificó los cromosomas (CC) © Externa Nettie Stevens, la científica que identificó los cromosomas (CC)
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