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Cafeína

01/01/2015

La cafeína es un estimulante que se encuentra de forma natural en las hojas, las semillas o los frutos de más de 60 plantas de todo el mundo. La cafeína se encuentra en los granos de café en Arabia, las hojas de té en China, la nuez de cola en África Occidental y los granos de cacao en México. Se trata de la sustancia psicoactiva más ampliamente utilizada en el mundo y su efecto sobre la salud se ha estudiado ampliamente. Muchos expertos coinciden en que es poco probable que el uso moderado de la cafeína (300 miligramos o alrededor de tres tazas de café al día) provoque problemas de salud.

Cómo afecta la cafeína al cuerpo

La cafeína se conoce especialmente por sus efectos estimulantes o de "despertar". Una vez que una persona consume cafeína, se absorbe rápidamente en el cuerpo y se transporta por todas partes en el flujo sanguíneo, donde su nivel es máximo aproximadamente una hora después del consumo. La cafeína estimula suavemente los sistemas nervioso y cardiovascular. Afecta al cerebro y provoca una mejora del humor, reduce la fatiga y aumenta la capacidad de atención. También aumenta el ritmo cardíaco, el flujo sanguíneo, el ritmo respiratorio y el ritmo metabólico durante varias horas. Si se toma antes de ir a dormir, la cafeína puede interferir en el sueño.

El modo exacto en que la cafeína afecta a un individuo depende de muchos factores, entre ellos la cantidad de cafeína ingerida, el sexo de la persona, su altura, peso y edad, y si la persona está embarazada o fuma. Algunas personas son más sensibles a los efectos de la cafeína que otras. Con el uso frecuente, se desarrolla tolerancia a muchos de los efectos de la cafeína. Con dosis de 600 miligramos (unas seis tazas de café) o más al día, la cafeína puede provocar nerviosismo, sudores, tensión, malestar en el estómago, ansiedad e insomnio. Este nivel de ingesta de cafeína representa un riesgo apreciable para la salud.

La cafeína puede ser levemente adictiva. Los síntomas del síndrome de abstinencia de la cafeína incluyen dolor de cabeza, fatiga, irritabilidad, depresión y mala concentración. Para minimizar los síntomas, los expertos recomiendan reducir la ingestión de cafeína gradualmente.

Cafeína en alimentos y medicamentos

La cafeína se encuentra en café, té, refrescos y chocolate. Una taza de 230 ml de café obtenido por goteo contiene unos 85 miligramos de cafeína, mientras que la misma cantidad de té en infusión contiene unos 47 miligramos. Las latas de 350 mililitros de refresco (con gas) proporcionan unos 35–45 miligramos de cafeína.

Muchos fármacos con y sin receta contienen cafeína. La cafeína aumenta la capacidad de la aspirina y otros analgésicos para actuar y a menudo se utiliza en remedios analgésicos y para el dolor de cabeza, así como para productos para aliviar el resfriado, aumentar la alerta o mantenerse despierto. La cafeína aparece listada como ingrediente en las etiquetas de producto.

Cafeína y salud

La mayoría de expertos coinciden en que es poco probable que el uso moderado de la cafeína provoque problemas de salud. La investigación sobre el efecto de la cafeína sobre distintos aspectos de la salud incluye lo siguiente:

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