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Los Tigres, ante su 'última oportunidad'

logotipo de Associated Press Associated Press 3/28/2017 AP
AP Photo: Justin Verlander de los Tigres de Detroit lanza ante los Bravos de Atlanta, el jueves 23 de marzo de 2017. (AP Foto/John Raoux) © The Associated Press Justin Verlander de los Tigres de Detroit lanza ante los Bravos de Atlanta, el jueves 23 de marzo de 2017. (AP Foto/John Raoux)

"Tenemos una última oportunidad para jugar juntos".

Esa fue la afirmación de Miguel Cabrera al abrir la página de la temporada 2017 de los Tigres de Detroit.

Se trata de una campaña que encuentra al equipo al umbral de un giro en su dirección.

Tras hundirse en la cola de la división Central de la Liga Americana en 2015, Detroit repuntó el año pasado para cuajar una foja de 85-75. El venezolano Cabrera sacudió 38 jonrones. Justin Verlander reverdeció laureles, rozando ganar un segundo Cy Young.

Pero eso fue insuficiente al quedar ocho juegos detrás de los líderes Indios de Cleveland en la división y por segundo año seguido se ausentaron de la postemporada.

Cabrera sabe que tiene a varios compañeros que podrán declararse agentes libres el término de la temporada, como el jardinero derecho J.D. Martínez y el cerrador venezolano Francisco Rodríguez. También vence el contrato del segunda base Ian Kinsler, aunque el mismo incluye una opción de 10 millones de dólares para 2018.

"Sabemos la clase de talento que tenemos aquí. Sabemos que llevamos dos años sin ir a los playoffs, pero si mantenemos a este grupo, si estamos libre de lesiones, vamos a tener la posibilidad de competir", indicó Cabrera.

"Para mí es como una última oportunidad", añadió el toletero venezolano que emprende su 15ta campaña en las mayores con un gran total de 446 jonrones.

Si dispara al menos 29 cuadrangulares este año, el primera base se abrirá paso dentro del Top 30 de los máximos jonrones de todos los tiempos.

Los Tigres también son un equipo entrado en edad: Cabrera cumple los 34 años en abril; Verlander y Kinsler tienen 34; Rodríguez celebró los 35 en enero; y el bateador designado Víctor Martínez está en los 38

"No vamos a rejuvenecer", reconoció el venezolano Martínez. "Pero vamos a dar pelea".

Aquí es donde los Tigres afrontan su gran dilema: insistir con su estrategia de gastar fuerte de la última década o abocarse a una renovación.

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EN MEMORIA DE ILITCH

Días antes del inicio de la pretemporada, la franquicia fue sacudida por el fallecimiento de su dueño Mike Ilitch, a los 87 años.

Con su fortuna generada con la pizzería Little Caesars, Ilitch nunca escatimó en invertir en el equipo, en procura de conquistar el primer campeonato de la Serie Mundial desde 1984.

Ilitch fue quien le dio a Cabrera el contrato de 292 millones por 10 años, el cuarto más rico en la historia de las mayores.

Ganar la Serie Mundial que tanto deseó Ilitch sería el mejor homenaje, y eso también lo sabe Cabrera.

"Siempre le estuve agradecido porque fue quien me trajo a Detroit", dijo el venezolano.

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SANGRE JOVEN EN LA ROTACIÓN

Amén del revitalizado Verlander, el manager Brad Ausmus dispone de dos brazos jóvenes en la rotación. Uno es Michael Fulmer, cuya marca de 11-7 y efectividad de 3.06 le permitió ser galardonado como el Novato del Año. El otro es Daniel Norris, un zurdo cuya progresión se ha estancado por lesiones (aunque solo pudo hacer 13 aperturas, dejó efectividad de 3.38 y apenas tiene 23 años).

También es crucial que el venezolano Aníbal Sánchez (5.87 de efectividad) repunte tras la peor campaña de su carrera. Caso similar con Jordan Zimmermann, quien decepcionó en su primer año con el equipo tras sufrir con una lesión del oblicuo.

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LOS MISMOS

Luego que el año previo comprometieron 242 millones en Zimmermann y el jardinero Justin Upton, poco o nada hicieron este invierno en cuanto a adquisiciones de cartel, salvo canjear al jardinero Cameron Maybin a los Angelinos y traer de vuelta al hijo del gerente general Al Ávila, el receptor Alex Ávila. Prefirieron mantener intacto el roster bajo la esperanza que no se repitan las lesiones.

Pero los cambios se avecinan. Podrían comenzar antes del 31 de julio, la fecha límite para canjes en 2017, si Detroit se rezaga. Kinsler y J.D. Martínez serían en teoría los primeros en partir si reciben buenas ofertas.

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EL FUTURO

Matt Manning, un pitcher derecho, es su único prospecto que aparece en el escalafón de los 100 mejores de Baseball Americana.

El jardinero JaCoby Jones tuvo un breve aparición el año pasado y se le señala como el futuro jardinero central. Si el bullpen trastabilla, es posible que llamen pronto a Joe Jiménez. El puertorriqueño se anotó 30 salvados con 1.51 de efectividad en las menores en 2016.

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LO QUE PUEDE SALIR MAL

Con tanto veterano, el fantasma de las lesiones siempre está presente y la primera baja los meterá en apuros.

Tras una campaña de 44 salvamentos, Rodríguez arranca como el taponero. Pero hay dudas sobre si puede mantenerse con la tarea. El también venezolano Bruce Rondón es la primera opción por si precisan mover fichas.

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