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Estas gigantescas columnas de polvo halladas en Marte pueden explicar como el planeta perdió toda su agua

logotipo de Gizmodo en Español Gizmodo en Español 02/12/2019 George Dvorsky
Una de las columnas de polvo fotografiadas en 2011. Las nubes blancas son nubes de vapor de agua depositadas en la atmósfera. © Foto: NASA/JPL-Caltech/MSSS Una de las columnas de polvo fotografiadas en 2011. Las nubes blancas son nubes de vapor de agua depositadas en la atmósfera.

Las columnas de polvo que se forman en Marte cuando hay tormenta no son cualquier cosa. Pueden alcanzar una altitud de más de 70 kilómetros. Según un nuevo estudio, estas columnas han sido el ascensor natural por el que escapó todo el agua del planeta vecino.

En la Tierra, las tormentas son fenómenos muy localizados, pero no ocurre así en Marte. Más o menos una vez cada diez años, Marte experimenta una tormenta de polvo tan colosal que sus efectos se miden a escala planetaria. Se conoce a estas tormentas como Eventos de Polvo que rodean el Planeta, y afectan a Marte durante meses. La última de estas tormentas tuvo lugar en 2018. Rodeó todo el planeta de una niebla amarillenta y puso punto y final a la misión del rover Opportunity.

Dos nuevos estudios liderados por Nicholas Heavens, de la Universidad de Hampton y el Instituto de Ciencias Espaciales arrojan nueva luz sobre un extraño fenómenos que tiene lugar durante estas tormentas de polvo. Se trata de masivas torres de polvo que se alzan hasta las capas superiores de la atmósfera. Algunas de ellas alcanzan alturas de más de 70 kilómetros. Los estudios publicados en Journal of the Atmospheric Sciences and JGR Planets profundizan en la posibilidad de que sean esos mecanismos planetarios los que extrajeron el agua de la atmósfera cuando Marte tenía océanos.

Heavens y sus colegas han estudiado los datos sobre dos eventos de polvo, uno de 2007 y otro de 2018, recogidos por la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) para conocer más datos sobre sus columnas. La MRO está equipada con un instrumento específico, el Mars Climate Sounder, capaz de penetrar las densas nubes de polvo de Marte para examinar cómo se forman las torres. Adicionalmente, los investigadores han examinado las fotografías de las torres tomadas por la Mars Context Imager (MARCI) que porta la misma sonda.

A la izquierda, el aspecto de Marte en condiciones normales. A la derecha, el aspecto que tenía durante las masivas tormentas de polvo de 2018. © GIF: NASA/JPL-Caltech/MSSS A la izquierda, el aspecto de Marte en condiciones normales. A la derecha, el aspecto que tenía durante las masivas tormentas de polvo de 2018.

Los resultados del estudio revelan que las torres de polvo son más densas y más concentradas que las nubes del mismo material que suele haber en la atmósfera marciana. También son mucho más altas. Las columnas a veces tienen lugar en condiciones normales, pero durante los eventos planetarios de polvo son mayores y más abundantes. En el evento de 2007 las torres duraron unos dos días, pero en 2018 su actividad se prolongó durante cuatro semanas.

En el interior de las torres, el polvo asciende rápidamente. La radiación solar calienta las nubes de polvo y las eleva aún más. El mecanismo es muy similar al que tiene lugar en las tormentas terrestres. Cuando se disipan, las columnas dejan una capa de polvo flotando a unos 56 kilómetros sobre la superficie cuya superficie es mayor que la de todo Estados Unidos.

¿Dónde encaja el agua en todo esto? Las moléculas de agua y el vapor de agua se unen al polvo en su ascenso. En 2007, los investigadores constataron que este agua llega a las capas superiores de la atmósfera. Allí, la radiación solar rompe las moléculas de agua y sus elementos sencillamente se pierden en el espacio. La hipótesis es que estas mismas columnas actuaron como aspiradoras planetarias, succionando el agua de la superficie y evaporándola en el espacio. De momento es solo una hipótesis que debe ser validada. [NASA]

Extrañas figuras y otras imágenes de Marte

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