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Un nouveau continent découvert au large de l'Australie

logo de BFMTV BFMTV 17/02/2017 M.L.
© Fournis par BFMNews

Des chercheurs australiens affirment avoir découvert un septième continent dans l'océan Pacifique. Baptisé "Zealandia", il serait en grande partie immergé.

Les scientifiques l'appellent déjà "le continent caché de la Terre". Des chercheurs australiens affirment avoir découvert un septième continent au large de l'Australie. Un nouvel espace baptisé "Zealandia" et qui se trouve au sud ouest de l'Océan pacifique. 

Une surface de cinq millions de km²

Dans un article de la revue The Geological society of America, les chercheurs expliquent que ce continent mesure cinq millions de km² soit deux tiers de l'Australie. 94% de sa surface est immergée et seulement trois territoires majeurs sont à la surface : les îles nord et sud de la Nouvelle-Zélande et la Nouvelle-Calédonie. 

© Capture GSA

Le plus immergé des continents

Pour pouvoir qualifier la terre de "continent" les scientifiques doivent réunir quatre critères. D'abord le niveau au dessus de la mer : "Les continents varient en hauteur mais ils sont toujours élevés par rapport au niveau de la mer", précise la revue. "Partout, Zealandia est substantiellement plus élevé que le niveau de la mer" poursuivent les chercheurs, avec un point culminant à 3.724 mètres (le mont Aoraki en Nouvelle-Zélande). La géologie et la structure de la croûte terrestre permettent aussi de définir un continent, d'après cette étude. Enfin, selon les chercheurs "la séparation tectonique et spatiale (entre l'Australie et Zealandia) signifie que la croûte continentale de Zealandia est physiquement séparée de l'Australie".

D'après cette étude, l'existence de Zealandia est par ailleurs justifiée car "la Nouvelle Zélande et la Nouvelle Calédonie sont des îles immenses et isolées, elles n'ont jamais été considérées comme faisant partie du continent australien".

"Zealandia est approximativement de la taille de l'Inde et comme l'Inde, l'Australie, l'Antarctique, l'Afrique et l'Amérique du sud, Zealandia faisait partie du super continent Gondwana (un espace qui après collision avec l'autre super continent le Laurussia a formé la Pangée, ndlr)", poursuit l'étude.

D'après les chercheurs, Zealandia est donc le "septième continent géologique le plus grand" et le "plus jeune et plus immergé" des continents.

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