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渡邊雄太、「アメリカにいくらでもいるレベル」からNBAデビューを果たした理由【杉浦大介】

AERA dot. のロゴ AERA dot. 2018/11/08 16:00

 10月27日、メンフィス・グリズリーズと2ウェイ契約を結んだ渡邊雄太がNBAデビューを飾ったことは、日本バスケットボール史に残る嬉しいニュースになった。この日、本拠地メンフィスでのフェニックス・サンズ戦で渡邊は2得点、2リバウンド。世界最高の舞台を目指して高校卒業後にアメリカに渡った俊才は、24歳にして生涯の夢を叶えてみせた。

 試合後、渡邊は「出場しただけでは満足していない」と語り、今後のさらなる活躍を誓っている。アメリカで堂々と躍動するそんな姿を見て、勇気付けられたバスケットボール選手は日本にも多かったのではないか。

 NBAに到達することの難しさは、ほとんどのスポーツファンには今更説明する必要もないだろう。全世界で4億5000万人の競技者人口を誇るとされるバスケットボールにおいて、文字通り最高峰のリーグがNBA。ゲーム時にベンチ入りを許されるのは1チーム13人のみ。毎年のドラフトで指名されるのも30チーム×2巡指名=60人だけと、このリーグの希少価値は明白だ。

 ハイレベルでのサイズ、身体能力の融合がモノを言うバスケットボールは、一般的に日本人向きの競技ではないと目されてきた。渡邊が現れるまで、NBAに辿り着いた日本人選手は2004年にサンズの一員としてプレーした田臥勇太のみ。数年前まで、第2、3号の誕生には悲観的な関係者も少なくなかった。

 カレッジ時代の渡邊はNCAA1部のジョージ・ワシントン大学でプレーし、4年生時はエースとして活躍した。それでも、NBA入りが常に有力視されてきたわけではない。筆者はカレッジ時代の4年間でかなりの数のジョージ・ワシントン大のゲームを取材したが、その過程で、日本人、アメリカ人を問わず、NBAに詳しい関係者から「NBAは厳しい」「あれくらいはアメリカにいくらでもいる」といった意見も何度となく聞かされた。

「カレッジの中の本当に上の選手しかNBAには来られない。プレーのレベル、試合中の賢さ、体の強さ、そのすべてにおいてカレッジとはレベルが違うなと感じます」

NBA史上2人目の日本人選手となった渡邊雄太(写真:getty Images) © Asahi Shimbun Publications Inc. 提供 NBA史上2人目の日本人選手となった渡邊雄太(写真:getty Images)

 グリズリーズでプレーを始めた後に渡邊本人が述べていた通り、NBAはまさに別次元の場所なのである。

 しかし--。一部からの否定的な見方を覆す形で、渡邊は夢舞台に到達した。厳しい評価をした人たちに見る目がなかったというよりも、このサウスポーの成長度と適応能力が彼らの予想以上だったのだろう。

 自分自身をよく知り、チームのために必要なことができるのが渡邊の長所。大学でも2年生頃から複数のポジションを守れるペリメーターのディフェンスに磨きをかけ、4年生時には所属カンファレンスの最優秀守備選手賞に選ばれるほどに成長した。同時にオフェンス面でも徐々に力をつけていったことは、4年連続で上昇させたカレッジ時代の平均得点が証明している。

 加えていわゆる“バスケIQ”の高さも出色。献身的な姿勢ではどのレベルでもチーム内で右に出るものはいなかった。確かに身体能力、オフェンス力といった面では「アメリカにいくらでもいる」レベルだったとしても、これほど多くの長所をバランス良く備えた選手がNBAから注目されたのは当然だったのだろう。

 また、渡邊のプレースタイルが現代のNBAの需要と合致したのも大きかった。近年のNBAではいわゆるポジションレス化が進んでおり、渡邊のように複数のポジションが務まる多才さがより重宝される傾向にある。また、ディフェンスと3ポイントシュート力に特化した“3-Dプレイヤー”の存在も現代のゲームでは重要。絶え間ない努力によって確立された渡邊の長所と、このようなリーグ全体のトレンドが見事に合致し、日本人2人目のNBAプレイヤー誕生への推進力となったのである。

 1年後には渡邊に続き、ゴンザガ大の八村塁のNBA入りも有力視される。 もちろん現代最高の才能を誇る2人がやり遂げたからといって、他の日本人選手たちの道が容易になるわけではない。ただ、渡邊の努力によって、日本の多くの選手、ファンにとってNBAがこれまでより身近なものになることの意味は大きい。新時代は始まったばかりである。渡邊のやり遂げたことの真の価値は、少し時間が経った頃に改めて見えてくるのかもしれない。(文・杉浦大介)

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