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イチロー、新庄、アレックス、飯田、誠也…蜂の一刺し!“史上最強”の強肩外野手は…

AERA dot. のロゴ AERA dot. 2017/07/16 AERA dot.

 マーリンズのイチローが、6月29日にブレーブスを戦力外となったバートロ・コローンに代わり、この時点でMLBの現役最年長プレーヤーになった。昨年はアジア人で初めてMLB通算3000本安打を記録するなど、希代のヒットメーカーとして名高いイチローだが、もうひとつの代名詞とも言えるのが、外野手としての送球、いわゆる「レーザービーム」と呼ばれる強肩だ。オリックス時代には、田口壮や本西厚博、谷佳知らと堅守、強肩の面々が揃った「最強外野陣」を形成した。矢のような送球で、クロスプレーを演出する強肩の外野手は野球の醍醐味のひとつだ。今回は、歴代の強肩外野手を紐解いてみる。

オリックス時代のイチローはバットだけはなく、守備でもチームの優勝に貢献した=1995年撮影(c)朝日新聞社 © dot. オリックス時代のイチローはバットだけはなく、守備でもチームの優勝に貢献した=1995年撮影(c)朝日新聞社

 プロ野球創成期に阪神で活躍した景浦将は「職業野球は沢村(栄治)が投げ、景浦が打って始まった」と言われるほどの強打者だったが、その強肩から投手や三塁手、一塁手も兼任する外野手で、遠投144メートルを記録したという逸話も持つ。

 V9時代の巨人には高田繁がいた。明治大学時代から俊足強肩の外野手として評判だった高田は三塁線やレフト線の打球処理が速く、正確な送球で二塁への進塁を許さない守備力で「壁際の魔術師」と呼ばれた。

 今季、セ・リーグ連覇を目指す広島だが、前回連覇した79、80年には山本浩二とジム・ライトルという強肩外野手がいた。ともに打者としてもクリーンアップの一角として活躍したが、入団当時の山本はむしろ守備で評価された選手で、「ピッチャーの投球のような軌道で本塁まで到達した」との証言もある。80年には、開幕戦の本塁送球でチームの窮地を救ったマイク・デュプリーを含めた陣容は、「鉄壁の外野陣」と言われた。

 80年代に入ると、黄金時代を築いた西武に秋山幸二が登場した。高校時代は投手だった秋山は、強肩だけでなく「オリンピックの十種競技の選手になれた」と言われるほどの高い身体能力で、メジャーに一番近い男と評された。同時期の西武で強肩外野手といえば、忘れてはならないのが羽生田忠克だ。ライトの定位置から本塁や三塁へ、低い軌道でのダイレクト返球は、いまだに「強肩といえば羽生田」と言われるほど、強烈なインパクトを残した。

 90年代に入り、両翼100メートル級の球場が主流になると、外野手の肩がよりクローズアップされることになった。その強肩ぶりで、日本だけでなくMLBでも評価されたのが新庄剛志だ。その破天荒な言動や奇抜なファッションなどで「記録より記憶に残る選手」とも言われる新庄だが、外野守備は誰もが認める一級品で、MLB時代にはテレビ実況で「ロケットアーム」と称された強肩は見所のひとつだった。

 逆にMLBから中日に移籍したアレックス・オチョアも、広いナゴヤドームの外野で強烈な印象を残した。中日に入団予定だったMLBの大物選手が来日を取りやめたことで急遽来日したアレックスだが、米国でも定評があった守備はまさにメジャー級で、深い守備位置からのダイレクト送球で、しばしば走者の進塁を防いだ。当時の中日では、英智の強肩ぶりも光った。プロ初のお立ち台が好返球の本塁封殺という英智は、福留孝介も含めて、最強の外野陣を結成した。

 同時期に活躍した選手では、ヤクルトの飯田哲也の名前も挙げないわけにはいかない。捕手からスタートした飯田だが、古田敦也という絶対的な存在がいたチームで、野村克也監督が外野手として抜擢し、俊足とその捕殺の多さでリーグを代表する外野手となった。地肩の強さや身体能力の高さ以外で、スローイングが速いという意味では高橋由伸(巨人)や廣瀬純(広島)、サブロー(ロッテ)の名前も挙げたい。

 近年では、阪神の糸井嘉男やソフトバンクの柳田悠岐など、アスリート系の選手が、そのレーザービームで観客を沸かせている。最近では珍しい職人肌の外野手としては、オリックスの駿太の強肩も見逃せない。

 そして現在の球界で文字どおり「プロが認める強肩選手」なのが、広島の鈴木誠也だ。某テレビ番組の企画で選手100人中33人が名前を挙げたその強肩ぶりは、意外な数字に表れていた。16年に鈴木が走者を送球で直接アウトにした数は0。その理由は、鈴木の守るライトに打球が飛ぶと走者が進塁を自重する、というもので、逆に見せ場であるレーザービームが見られないという、ある意味残念な状況になっている。

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