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楽天・則本昂大、メジャー断念 東京五輪決勝会場で語った決意「ここで一度投げてみたいんですよね」

zakzak のロゴ zakzak 2019/07/11 17:14
楽天・則本昂大、メジャー断念 東京五輪決勝会場で語った決意「ここで一度投げてみたいんですよね」 © 産経新聞社 楽天・則本昂大、メジャー断念 東京五輪決勝会場で語った決意「ここで一度投げてみたいんですよね」

 3月に内視鏡による右肘のクリーニング手術を受けた楽天・則本昂大投手(28)が、9日のオリックス戦(楽天生命パーク)で今季1軍初登板。先発して6回3安打6奪三振無失点に抑え、チームの連敗を10で止めた。3年契約の最終年だった今季開幕前に、異例の7年契約を新たに結び直していたことが判明。選択肢のひとつとしていたメジャー移籍を断念した裏には、来年の東京五輪のマウンドに立つ夢がある。(片岡将)

 「お待たせしました! とにかくきょうは僕が(連敗を)止めてやるという気持ちでマウンドに上がりました。最高でーす!! この先、フル回転するために手術を受けたし、ここからバンバン飛ばして勝っていきたい」とお立ち台で声を張り上げた則本。

 昨年10月13日のロッテ戦(ZOZOマリン)以来269日ぶりの1軍マウンドは、球団ワーストタイの11連敗を阻止するという重大な使命を帯びたが、歴戦の剛腕には重圧たり得なかった。

 「自分の復帰戦というよりも、チームが苦しいときを何とかしたいという思い。チームが勝つことだけを考えていた」と強調した。

 伊藤智仁投手チーフコーチ(48)は「力が入るはずの復帰登板でも問題なかったね。ボールに力があったし、バランスもよかった。ここから中6日で行ってもらえれば」と先発ローテ復帰に太鼓判を押した。

 大型連敗で首位争いからこぼれ落ちたチームも、ソフトバンクに8ゲーム差の3位に踏みとどまり、則本がいる後半戦へ向け望みをつないだ。

 2016年オフに結んだ3年契約を破棄し、今季から7年契約を結び直していたことが明らかになってから初めての登板でもあった。シーズン中とあって則本自身は「長い契約を結ばせてもらった」と話すにとどめたが、昨季までの契約に盛り込まれていた「19年シーズン終了時にメジャー移籍に関して話し合いを持つ」という条項を削除。契約を主導した石井一久GM(45)は「仙台に骨を埋めるという話をしていた。長期契約を結ぶということは、メジャー行きはないということ」と断言した。

 昨季オフには、DeNA・筒香嘉智外野手(27)、広島・菊池涼介内野手(29)、ソフトバンク・千賀滉大投手(26)、西武・秋山翔吾外野手(31)ら現在のプロ野球の中核的存在で、東京五輪日本代表の主軸と期待される面々がメジャー志望を表明。日本プロ野球のトップクラスがメジャー行きを望むのは数年来続くトレンドだ。メジャーリーガーの東京五輪出場は事実上不可能で、日本代表の稲葉篤紀監督(46)にとっては頭の痛いところだが、則本は対照的に“生涯楽天”を貫き、東京五輪ではエース格の働きを期待されることになる。

 もっとも、則本は2017年5月の本紙のインタビューで「(20年には)そういう年齢になるので、選択肢を広げるために(メジャー移籍について話し合うという条項を)入れてもらった。何が何でもメジャーというわけでもない。明日の気持ちがどうなっているかも分からないのに、20年のときの気持ちなんてわからないですよ」と“メジャー行き熱望”と受け取る世間との温度差に戸惑いを隠さなかった。

 メジャー移籍を選択肢から外した背景には、手術した右肘の不安もあっただろうし、7年という破格の雇用保証も要因となっただろう。一方、右腕の中に確かな熱意として存在するのが、1年後に控えた東京五輪だ。

 2軍で調整中の6月、1軍がDeNAとの交流戦(21-23日)で横浜に遠征した際、仙台から東京五輪野球のメイン球場となる横浜スタジアムまで出向き、リハビリの経過の報告を行った。グラウンドで1軍本隊に交じって練習もしている。

 グラウンドを眺めながら本紙記者に「1回、ここで投げてみたいんですよね。それはめちゃくちゃ思う。学生時代から投げたことがなくて…」と明かした則本。「まあ、五輪本番まで取っておくってことで」と冗談めかして笑ったが、2軍で実戦復帰したばかりの時期にわざわざリハビリ拠点を離れ横浜まで出向いたのは、少しでも五輪へのイメージを作っておきたかったということに他ならない。

 今季初勝利のお立ち台で「自分のいる場所はここだと思いました」と語った則本。それは1軍の舞台への思いであり、現役生活を全うする仙台へのラブコールであると当時に、日本を背負う覚悟の表れとも受け取れた。

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