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號外 ! 返老還童的青春因子已經找到了?

華人健康網 華人健康網 2016/1/24 圖文提供/汪國麟醫師的健談室

自古以來,常保青春、延年益壽一直是人類普遍的渴望,而對青春不老秘方的追求,也始終沒有間斷過。各類藥草、偏方,甚至是特異行為,都打著號稱能讓青春永駐的旗幟,各自吸引著特定的粉絲。

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青春永駐是人類恆久的渴望

道家的吐納煉丹之術最為大眾所熟悉,然而其他諸如啜飲幼童之血、與處女交歡等現代人視為荒謬的行為,在民智未開的時代,卻也有人言之鑿鑿、信以為真。

到了科學當道、一切以證據為先的現代,許多知名學府的先進實驗室開始成了人類抗老化戰爭的橋頭堡。研究人員上窮碧落下黃泉,從微小生物研究到高等的哺乳類動物,費心竭力的企圖解開青春不老的奧秘。在2013年的相關新聞中,最引人注目的大概就屬網路巨擘Google宣佈跨入生技領域,並投資了數千萬美元、成立一家叫做Calico的生技公司,專門從事人類老化機制的先進研究。

抗老化研究承先啟後 方興未艾

近幾十年來,科學家確實從許多生物的研究上蒐集到大量與老化有關的珍貴訊息,小至簡單的微小生物如酵母菌、線蟲,大至老鼠、狗、猴子等哺乳類動物。研究內容遠者像是利用極端減少卡路里攝取(calorie reduction、簡稱CR)的方式來延續青春。

這個方式確實有效,因為無論是實驗室中的原始生物,或是哺乳類動物如老鼠、狗或是猴子,在經過嚴格控制攝取的卡路里(熱量)後,除了各種生理數據以及外在表現都明顯的變得更年輕和健康外,平均壽命也都有大幅度的延長,某些生物甚至可以延長40%的壽命,換算成人類的話成為百歲人瑞絕對沒有問題。

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由於極端的控制熱量攝取對有自由意志的人類來說,實在太難辦到,因此科學家開始尋求其他較為可行的替代方案。前一陣子大為流行的白藜蘆醇,就是其中的代表。研究發現,白藜蘆醇藉著調控一種蛋白質(Sirtuin)的表現,可以讓生物展現類似減少卡路里攝取一樣的延壽效果。話雖如此,但是卻尚未在人體研究上證實這一點。

近一點的例子是對細胞染色體上端粒的研究。生物體細胞的分裂受到端粒長度的影響,而端粒酶則掌控著端粒縮短的速度。科學家相信只要能調控端粒酶,就可解開癌細胞與正常細胞生長的奧秘,有助於延緩老化甚至治療癌症。

「青春因子」已經揭曉?

近三、四年以來,抗老化研究中有一個領域變得非常火熱,著名的學府,如哈佛、史丹佛、劍橋等都競相投入、並且發表了相關研究論文在「自然(2015年1月)」、「科學(2014年)、「細胞(2013年)」等權威的科學期刊上。這個領域叫做Parabiosis,中文有人譯為「異種共生」或「並生」。

Parabiosis (異種共生 )示意圖。 © 由 華人健康網 提供 Parabiosis (異種共生 )示意圖。

所謂parabiosis,意思是利用自然或人工的方式將兩個不同的生物接合在一起,分享彼此的生命機制。上述這些研究的作法,就是用手術將兩隻不同年紀的老鼠身體上某個部位縫合起來,讓彼此的血管相連、血液相通。

儘管聽起來似乎不可思議,然而這些研究不約而同都呈現出令人興奮的成果:經過parabiosis的年老老鼠,竟然如同脫胎換骨般、各項生命指標都顯示出返老還童(rejuvenation)的跡象,而重要器官包括大腦、心臟、肝臟與肌肉等,也都展現了與年輕老鼠相仿的機能與活力。

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年輕老鼠的血液中,似乎蘊含著某種青春的奧秘,足以讓年老老鼠垂垂老矣的器官重獲新生。的確,科學家已經從年輕動物的血液中分離出一個叫做生長分化因子-11(growth diffrentiation factor-11)的蛋白質,而它的主要作用,就是啟動幹細胞再生與修復的能力。

老化是非常複雜的機制,而其中一個重要的因素就是幹細胞失去了再生與修復的能力,使得年老的器官因為無法更新而逐漸喪失功能。研究證實,老年動物血液中GDF-11的濃度極低或甚至測不出來,而經過與年輕老鼠的血液交流,老年老鼠重新獲得或增加了GDF-11的含量,並再度啟動幹細胞的修復能力,讓老化受損的組織或器官因此而得以更新。

由於研究成果非常令人鼓舞,因此已經有人將GDF-11稱為「青春因子」。更讓人興奮的是,人類的血液中同樣有著GDF-11。這個發現的意義非常重大,表示人類很可能藉著parabiosis的研究,將年老老鼠返老還童的成果重現在人的身上!

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事實上,由於在動物實驗上極為正面的研究成果,已經有科學家準備要進行史上第一個抗老化的人體實驗。研究將號召一群健康的年輕人,利用技術促使其骨髓中的幹細胞移轉到血液中,再將抽出的血液經過適當處置後注入到老年者的血液中。(想當然,是不可能像老鼠一樣、將兩個人縫在一起的。)如果能夠如預期般、在人體重現老鼠身上所得到的成果,那絕對會是人類科學的一大突破。

parabiosis其實並非新的技術或概念,事實上它在1960年代就曾進行的非常火熱,當時許多的研究機構都參與其中。然而或許是由於時空背景的因素(如技術尚未成熟、缺乏社會共識等),在經過一段時間後嘎然而止。然而四十多年後的今天,parabiosi竟然重登舞台,蛻變成炙手可熱的新興研究領域。

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擁有促進幹細胞啟動修復能力的潛能,讓GDF-11充滿了無限的想像空間,其火紅的程度,連國際大藥廠都摩拳擦掌,準備以此為基礎、開發劃時代的新型藥物,而其可能拓展的範圍非常廣闊,包括糖尿病、心血管病變、腦神經病變與癌症等與老化息息相關的難治之症。當然,讓肌膚更晶瑩、頭髮更茂密、軀幹更挺拔、外貌更年輕。換句話說、讓人返老還童、重獲青春,或許也是指日可待的事。

身體重現生機是祝福 不是詛咒

好萊塢電影中雖然不乏長生不老的故事,例如X-戰警中擁有能自我癒合之不死身驅的金剛狼、綠色奇蹟中由湯姆 漢克斯飾演被超能力傳承而只凋不亡的獄警等,然而這些角色都傳達出一種眾人皆去、唯我獨存的無奈與淒涼,彷彿長壽是一種詛咒。

然而如本文開始所說,真實世界中,常保青春、延年益壽自古至今始終是人類普遍的需求與渴望,而科學研究為了回應這個渴望,也不曾間斷過對這個渴望的追尋。

近代人類雖然由於醫藥技術的進步,讓整體的平均壽命大幅延長,然而醫藥所延長的往往是多病症、低活動、對他人仰賴度高的非健康餘命,而不是活力充沛、生機旺盛的康泰晚年。也因為這個緣故,讓許多人在人生的黃昏時期不但無法享受夕陽餘暉的美好,反而興起不如歸去的慨嘆。

這是在我門診的病人中不斷上演的真實故事。而這也讓我常常想:如果能善用抗老化研究的成果,在生命時間延長的同時,更提升生命的品質,讓耄耋之年的生理機能依舊旺盛、腦力也靈敏如昔,豈不是一件值得追尋的好事?

GDF-11繼減少卡路里、白藜蘆醇、幹細胞、端粒酶之後,成為科學家競相研究的明日之星。在許多慢性與重大疾病仍然無解的現代,GDF-11已經點燃了一盞希望的燈火,而且有可能在未來為人類的健康帶來劃時代的改變。我會繼續追蹤這些研究,一旦成果公佈就會盡快將訊息告訴大家。

註:對抗老化的相關內容有興趣的朋友,可參見拙著「逆齡密碼」一書

本文出自:汪國麟醫師的健談室

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