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5年飛越28億公里 「朱諾」成功進木星軌道 將探索太陽系起源

鉅亨網 鉅亨網 2016/7/6 鉅亨網新聞中心

太空探索揭開新一頁!經過5年時間,飛越28億公里後,美國太空總署(NASA)無人木星探測器「朱諾」號(Juno),於香港時間周二(5日)上午,成功進入木星軌道,未來20個月將圍繞木星軌道運行37圈,收集並分析木星構造和大氣層等資料。由於木星是太陽系內首個形成的行星,科學家相信透過研究「朱諾」號傳回地球的數據,將有助了解地球及太陽系內其他星體的起源與發展。

香港文匯報、明報綜合外媒報報導,耗資11億美元的「朱諾」號木星之旅,昨日進入關鍵時刻,於上午11時18分,「朱諾」號開始點燃火箭引擎,令時速由約25.8萬公里,在35分鐘後降至約1951公里,並成功被木星引力捕獲,進入木星軌道。當訊息傳送回地球後,NASA噴射推進實驗室及「朱諾」號製造商洛歇馬丁的地面控制人員終於鬆一口氣,紛紛歡呼喝彩,洛歇馬丁的控制員德拉萬更高呼:「『朱諾』號,歡迎來到木星。」

「朱諾」號距離木星雲層頂端約4100公里,是迄今運行軌道最接近木星的探測器,它預計數日後會傳回首張彩色圖像,但需待下月底移至木星雲層上5000公里內的目標位置,才會開始測量木星的質量及磁場,並拍攝照片,以了解其內部組成部分。NASA估計,「朱諾」號將於下月27日拍攝木星特寫照。

於接下來的20個月,「朱諾」號將圍繞木星運行37圈,以搭載在探測器上的設備收集數據,希望可藉此解答「木星上有多少水?木星核心是否固體?」以及「為什麼木星的極光是太陽系之中最光亮?」等問題。

此外,「朱諾」號任務負責人博爾頓表示,由於木星有至少67個衛星,其中部分較大的衛星如木衛二,相信擁有巨大海洋,可能孕育生命,「朱諾」號今次亦會探索木星附近,有否其他可能存在外星生物的新衛星。

「朱諾」號是繼1989年發射的「伽利略」號後,第2個探索木星的探測器。它於2018年完成任務後,會與「伽利略」號2003年時一樣,衝入木星大氣層,在高溫燃燒下解體。

科學家曾警告,此前從未有任何探測器如此靠近木星,其高密度輻射帶足以摧毁沒有做好保護的電子零件。事實上,地球的本底輻射(background radiation)約0.39RAD,但「朱諾」號預計要承受木星的本底輻射達2000萬RAD。其防護殼重180公斤,尺寸類似目前的SUV越野車大小,鈦金屬保護層厚半吋,可將粒子撞擊的能量縮減至800倍,免內部電子零件受輻射損毁。「朱諾」號於2011年升空,迄今飛行了約27億公里,預計於2018年2月20日「自殺式」俯衝向木星表層,結束任務。

木星是太陽系最古老的行星,在太陽形成後已誕生,捕獲了太陽形成後遺留的許多星際物質,堪稱太陽系巨行星的「原始模型」。這一太陽系體積最大、自轉最快的氣態行星,距太陽超過6.4億公里,是地球與太陽距離的5倍,成分和太陽極相似。科學家認為,通過研究木星可追溯太陽系起源。

中國科學院國家天文台行星科學專家鄭永春接受新華社訪問時指出,在科學意義方面,木星比其他太陽系內的行星都要大,其質量更是其他行星相加的2.5倍。另外,擁有60多個衛星的木星,本身屬氣態行星,還保留一些太陽系形成之初已有、但於地球不復存在的氣體,故研究木星有助了解太陽系起源。

項目難度上,因進入軌道時間需準確拿捏,故鄭永春稱:「這標誌着『朱諾』號度過了升空1796天以來最嚴峻的考驗,以及生死攸關的一刻。」由於「朱諾」號剩下20個月壽命,故如何在設備逐漸老化的環境下完成任務,實屬一大挑戰。

探測器被命名為「朱諾」,也有獨特意思。「朱諾」英文名Juno,是「朱庇特近極地軌道飛行器」的縮寫,朱庇特是木星英文名稱,源於羅馬神話中的主神朱比特,其妻正是女神朱諾。此外,朱庇特在神話中隱藏雲層中,只有朱諾才可看破,而木星的衛星木衛一及木衛二,英文名稱分別是伊娥和歐羅巴,即神話中朱庇特的情人,故「朱諾」此行探測木星,可謂極有意思。

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