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任重道遠、死而後已》太空船「卡西尼號」衝向土星地表 終結20年輝煌任務

風傳媒 標誌 風傳媒 2017/9/16
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堪稱「任重道遠,死而後已」的土星探測太空船「卡西尼號」15日完成最後一次任務──衝向土星「自毀」,結束20年的太空漫遊。為了不讓卡西尼號上面可能夾帶的細菌和微生物汙染土星,科學家選擇讓卡西尼號衝入土星的大氣層燃燒殆盡。參與任務的上千名工作人員15日聚集在實驗室,送這位老朋友最後一程。

當卡西尼號(Cassini)發出最後一次訊號,並在45秒之後墜毀於土星地表,美國航空暨太空總署(NASA)噴射推進實驗室(JPL)的任務控制中心裡,許多科學家與工程師忍不住拭淚,不捨之情難掩。

參與卡西尼任務的上千名工作人員15日聚集在實驗室,送老友最後一程。最後卡西尼號的訊號中斷,現場人員難掩不捨。(NASA/JPL-Caltech) © 由 風傳媒 提供 參與卡西尼任務的上千名工作人員15日聚集在實驗室,送老友最後一程。最後卡西尼號的訊號中斷,現場人員難掩不捨。(NASA/JPL-Caltech)
參與卡西尼任務的上千名工作人員15日聚集在實驗室,送老友最後一程。最後卡西尼號的訊號中斷,現場人員難掩不捨。(NASA/JPL-Caltech)

NASA表示,卡西尼號在美東時間15日上午6時30分墜入土星,一個半小時後發出最後的訊息,接著在7時55分斷訊,正式結束自己的生命。最後,卡西尼計畫的負責人麥茲(Earl Maize)對著NASA加州噴射推進實驗室(JPL)同仁說,這是一場不可思議的旅程,卡西尼號是一艘不可思議的太空船,「而各位則是無與倫比的團隊,我要在此宣佈任務結束。」語畢現場響起掌聲,工作人員互相擁抱,有人眼泛淚光依依不捨向卡西尼號告別。

NASA主管科學任務的副局長澤布謙(Thomas Zurbuchen)稱,這趟驚奇任務的最終章,為太空研究寫下新頁,卡西尼號在土衛二和土衛六發現的海洋改變了人類對外星球的想像,也發覺了人類未來可能的落腳處。JPL負責人瓦特金(Michael Watkins)則說,看到卡西尼號「壯烈成仁」心中苦樂參半,但很高興這項長達20年的任務帶回來許多寶貴的發現,改變人類對土星和太陽系的想法,具體化未來的太空任務及研究。

卡西尼號完成最後一次任務─衝向土星自毀,結束20年的太空漫遊。(NASA/JPL-Caltech) © 由 風傳媒 提供 卡西尼號完成最後一次任務─衝向土星自毀,結束20年的太空漫遊。(NASA/JPL-Caltech)
卡西尼號完成最後一次任務─衝向土星自毀,結束20年的太空漫遊。(NASA/JPL-Caltech)

奮鬥到最後一刻 卡西尼號與土星合而為一

本月12日卡西尼先飛掠土星衛星「土衛六」(Titan),利用其重力改變自身行進方向,進入土星的軌道,被形容是卡西尼給土衛六最後的「吻別」。在執行「自殺任務」的最後時刻,只要卡西尼號的天線指向地球,每分鐘都會發送出關於土星結構的新數據。15日它以12.2萬公里時速墜入土星大氣層,仍繼續在採集樣本,將資料傳回地球,直到被燃燒分解,成為土星的一部分。NASA科學家史派克(Linda Spilker)說,當抬頭望向土星和夜空時,他們很欣慰的知道,卡西尼號一部分就在那裏。

卡西尼號衝入土星大氣層傳回的最後資訊。(NASA/JPL-Caltech) © 由 風傳媒 提供 卡西尼號衝入土星大氣層傳回的最後資訊。(NASA/JPL-Caltech)
卡西尼號衝入土星大氣層傳回的最後資訊。(NASA/JPL-Caltech)

卡西尼號拍攝到的土星環照片。(NASA/JPL-Caltech) © 由 風傳媒 提供 卡西尼號拍攝到的土星環照片。(NASA/JPL-Caltech)
卡西尼號拍攝到的土星環照片。(NASA/JPL-Caltech)

卡西尼號得名於以研究土星知名的義大利天文學家卡西尼(Giovanni Domenico Cassini,1625─1712),1997年10月15日從美國佛州卡納維拉角(Cape Canaveral)發射升空,經過近7年漫長旅程,在2004年7月1日抵達土星,從此環繞土星的軌道運行,任務期間提供了人類許多土星和其衛星的重大資訊。

2014 年NASA宣佈,卡西尼號發現了土衛二(Enceladus)的南極地底存在液態水海洋的證據,海洋厚度約 10 公里。科學家透過卡西尼號的探測數據研判,土衛二的表面冰層下方擁有全面覆蓋的海洋,且海洋底部有「海底熱泉」,很有可能存在生命。

此外,科學家透過卡西尼號回傳的資訊還發現,土衛六擁有濃厚大氣層及液體甲烷海域,可能具有像風、雨和海洋等和地球類似的現象,有希望成為未來人類移居的地方。

卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech) © 由 風傳媒 提供 卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech)
卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech)

卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech) © 由 風傳媒 提供 卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech)
卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech)

卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech) © 由 風傳媒 提供 卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech)
卡西尼號最後任務的路徑。(NASA/JPL-Caltech)

網友引詩悼念卡西尼號

卡西尼號壯烈成仁,不捨的網友也引用了英國詩人狄蘭.湯瑪斯(Dylan Thomas)的詩《請別溫馴的步入美好的夜》(Do not go gentle into that good night)來悼念它:

別溫馴的步入那美好的夜

Do not go gentle into that good night, 

垂暮之年該在白晝的盡頭燃燒咆哮

Old age should burn and rave at close of day; 

狂怒、狂怒對抗天光殞滅

Rage, rage against the dying of the light.

這是狄蘭.湯瑪斯在旅美期間,為了即將過世的年邁父親所作,鼓勵父親不向死亡低頭。這首詩也曾出現在電影《星際效應》(Interstellar)中,如今映照卡西尼號渺小但勇敢的最後身影,分外令人感傷。

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