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Una manada de elefantes puede salir de juerga y emborracharse

logotipo de Clarín Clarín 22/05/2020 clarin.com
Se informó de que una manada de elefantes salvajes se encontraba en un alboroto de borrachos en las afueras de la aldea de Tundi, India, en 2006.Crédito...Sasanka Sen/Associated Press © Proporcionado por Clarín Se informó de que una manada de elefantes salvajes se encontraba en un alboroto de borrachos en las afueras de la aldea de Tundi, India, en 2006.Crédito...Sasanka Sen/Associated Press

Por Rachel Nuwer

Los humanos no son los únicos animales que se emborrachan. Se sabe que las aves que se atiborran de bayas fermentadas y savia caen de los árboles y se estrellan contra las ventanas. Los ciervos que se exceden con las manzanas podridas se quedan atascados en los árboles. Los alces que se emborrachan con manzanas maduras se enredan en columpios, hamacas e incluso luces de Navidad.

Los elefantes, sin embargo, son los bebedores más conocidos del reino animal. Un artículo científico describe a los entrenadores de elefantes recompensando a los animales con cerveza y otras bebidas alcohólicas. Se dice que un elefante del siglo XVIII bebía 30 botellas de oporto al día. En 1974, una manada de 150 elefantes en Bengala Occidental, India, se intoxicó después de entrar en una cervecería, y luego se puso en marcha con una estampida que destruyó edificios y mató a cinco personas.

Dos elefantes asiáticos en un zoológico recientemente reabierto. (Foto de THOMAS KIENZLE / AFP) © clarin.com Dos elefantes asiáticos en un zoológico recientemente reabierto. (Foto de THOMAS KIENZLE / AFP)

A pesar de estos informes generalizados, los científicos han cuestionado si los animales - especialmente los grandes, como los elefantes y los alces - realmente se emborrachan.

En 2006, los investigadores calcularon que, basándose en la cantidad de alcohol que se necesita para emborrachar a un humano, en una juerga, un elefante de 3 toneladas tendría que consumir rápidamente hasta 27 litros con 7% de etanol, el ingrediente clave del alcohol. Es improbable que tal cantidad de alcohol se obtenga en la naturaleza. Los elefantes salvajes intoxicados, concluyeron los investigadores, debían ser un mito. Como dijo el autor principal de ese estudio en su momento, "La gente sólo quiere creer en elefantes borrachos".

Si eres de los que quieren creer, un estudio publicado en abril en Biology Letters podría servirte de reivindicación. Un equipo de científicos dice que los primeros investigadores que rompieron el mito cometieron un error común: Asumieron que los elefantes tendrían que consumir tanto alcohol para emborracharse como los humanos. De hecho, es probable que los elefantes sean pesos ligeros excepcionales porque ellos -y muchos otros mamíferos- carecen de una enzima clave que metaboliza rápidamente el etanol. Los hallazgos destacan la necesidad de considerar las especies de manera individual.

"No se puede suponer que los humanos son como cualquier otro mamífero y que las capacidades fisiológicas de todos estos mamíferos son comparables", dijo Mareike Janiak, becaria postdoctoral en antropología evolutiva de la Universidad de Calgary y autora principal del estudio. "El simple hecho de aumentar el tamaño del cuerpo no explica las diferencias que existen entre las diferentes especies de mamíferos".

Los humanos, chimpancés, bonobos y gorilas tienen una tolerancia inusualmente alta al alcohol debido a una mutación genética compartida que les permite metabolizar el etanol 40 veces más rápido que otros primates. La mutación se produjo hace unos 10 millones de años, coincidiendo con un cambio ancestral de la vida arbórea a la terrestre y, muy probablemente, una dieta más rica en frutos caídos y fermentados en el suelo del bosque.

Para probar si otras especies evolucionaron independientemente con la misma adaptación, Janiak y sus colegas buscaron en los genomas de 85 mamíferos que comen una variedad de alimentos y localizaron el gen metabolizador del etanol en 79 especies. Pero identificaron la misma mutación o una similar a la de los humanos en sólo seis especies, la mayoría de ellas con una dieta rica en frutas y néctar, incluyendo zorros voladores y lemures. aye-aye.

Pero la mayoría de los demás mamíferos no poseían la mutación, y en algunas especies, incluyendo elefantes, perros y vacas, el gen metabolizador del etanol había perdido toda función.

"Era mucho más probable que los animales que se alimentan de la parte frondosa de las plantas o los carnívoros perdieran el gen", dijo Amanda Melin, ecologista molecular de la Universidad de Calgary y coautora del estudio. "La conclusión es que la dieta es importante en lo que vemos que sucede en la evolución molecular".

Algunos resultados fueron inesperados. Las musarañas de árbol, por ejemplo, beben "copiosas cantidades" de néctar fermentado con un contenido de etanol equivalente al de la cerveza débil, dijo Melin, pero nunca muestran signos de embriaguez. Sin embargo, las musarañas de árbol no comparten la misma mutación productora de enzimas que los humanos. Esto implica que "hay múltiples y diferentes maneras de resolver este problema", dijo.

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Nathaniel Dominy, antropólogo biológico del Dartmouth College que no participó en la investigación, dijo que el nuevo documento "destaca las novedosas adaptaciones de los humanos al poner nuestra competencia metabólica en un contexto evolutivo más amplio". Dijo que también "ejemplifica el poder de la biología comparativa" para determinar la función subyacente de los rasgos genéticos específicos.

Los hallazgos sobre los elefantes, en particular, son "interesantes pero confusos", dijo Chris Thouless, jefe de investigación de Save the Elephants, una organización sin fines de lucro de Kenia. Hoy en día, los elefantes de los bosques buscan y comen fruta con regularidad, pero sus antepasados se convirtieron en comedores de hierba hace unos 8 millones de años. La evidencia indica que luego cambiaron a una dieta mixta hace alrededor de 1 millón de años.

"Tal vez perdieron la capacidad de metabolizar eficientemente el alcohol, pero continuaron teniendo, o recuperaron, el gusto por la fruta y la capacidad de localizarla", dijo Thouless. Lo comparó con las personas que tienen una tolerancia muy baja al alcohol pero que aún así lo desean y lo beben.

Aunque el nuevo estudio revela los medios por los que los elefantes y otros mamíferos pueden embriagarse, no confirma explícitamente el fenómeno en la naturaleza.

"El mito persistente de los elefantes borrachos sigue siendo una cuestión abierta y tentadora, y una prioridad para futuras investigaciones", dijo Dominy.

c.2020 The New York Times Company

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