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Tout ce qu'il faut savoir sur le koala, emblème de l'Australie

GEO 31/03/2021
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Le koala est un animal emblématique d'Australie. Voici tout ce que vous devez savoir sur ce petit marsupial.

Que mange le koala ?

Le koala est unique en Australie. Il est le plus grand herbivore arboricole de l'île-continent, et l'un des rares vertébrés à pouvoir se nourrir uniquement de feuilles d'eucalyptus, une plante toxique pour la plupart des autres mangeurs de feuilles. L'équivalent écologique des néotropiques est le paresseux.

A l'état sauvage, les koalas consomment environ 510 grammes de feuilles fraîches d'eucalyptus chaque jour.

Est-ce que le koala boit de l'eau ?

Les scientifiques ont longtemps cru que le marsupial ne buvait presque pas. Il était admis qu'il s'hydratait grâce à l'eau contenue dans sa nourriture, les feuilles fraîches d'eucalyptus, ne buvant directement de l'eau qu'en cas d'extrême nécessité. Mais de récentes études ont également montré qu'il peut boire grâce aux troncs d'arbres. Plusieurs individus ont ainsi été observés en train de lécher les surfaces humides des branches et des troncs d'arbres, même lorsque de l'eau était disponible à proximité grâce à des barrages.

Combien de temps dort le koala ?

Le koala a beau pouvoir manger les feuilles toxiques de l'eucalyptus, et boire grâce à elles, ce n'est pas totalement sans conséquences pour lui. Les feuilles d'eucalyptus sont très pauvres en énergie, mais riches en toxines. Les digérer demande donc beaucoup d'efforts au koala. Et dormir est le meilleur moyen de le faire, pour économiser au maximum son énergie. Il passe donc en moyenne 18h à 20h par jour à dormir, et vit la nuit. Cela veut donc dire que si vous voyez un koala éveillé la journée, c'est qu'il y a probablement un problème.

Comment naissent les koalas ?

Comme tous les marsupiaux, la femelle koala met au monde un bébé minuscule, pas complètement formé. Ce dernier doit alors fournir des efforts afin de se frayer un chemin jusqu'à la poche maternelle, pour finir de se développer en toute sécurité.

Parmi les marsupiaux, le koala est le plus étroitement lié aux wombats. Tous les deux ont ainsi la poche orientée vers l'arrière et non vers l'avant comme chez les kangourous. Ce sens de poche est plus facile à nettoyer et plus proche du canal de naissance.

Est-ce que le koala est en voie de disparition ?

Les koalas ont été durement touchés par les violents incendies qui ont ravagé l'Australie entre fin 2019 et début 2020. Ce sont ainsi plus de 61 000 individus qui ont péri dans les flammes. Le gouvernement australien a donc annoncé le lancement d'un vaste plan national pour recenser sa population de koalas, classés comme espèce vulnérable. Il a toujours été difficile d'estimer la population de koalas. En 2016, des scientifiques ont estimé que le territoire abritait plus de 300 000 spécimens. Cependant, l'Australian Koala Foundation (AKF) qui affirme que ces effectifs sont largement surestimés. D'après l'ONG, la population atteindrait moins de 80 000 individus, voire moins de 43 000.

La principale menace est la destruction et l'éclatement de leurs habitats forestiers. Un habitat fragmenté signifie que les koalas doivent traverser des routes et des zones défrichées pour se déplacer entre les arbres, ce qui les expose aux collisions de voitures et aux attaques de chiens. Les koalas souffrent également d'épidémies de maladies, qui seraient dues en partie au stress de la destruction de l'habitat. Ainsi, plus de la moitié de ces petits marsupiaux sont atteints par la chlamydia. Cette MST très douloureuse pour eux peut entraîner la perte de la vue, l'infertilité, voire la mort.

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