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À Bali, méfiez-vous des macaques chapardeurs qui volent vos objets les plus précieux

logo de Gentside Gentside 19/01/2021 Mathilde Ragot
Un macaque crabier avec un téléphone au temple d’Uluwatu (Bali) © Fournis par Gentside Un macaque crabier avec un téléphone au temple d’Uluwatu (Bali)

Ils sont tristement célèbres pour voler de manière effrontée les touristes sans méfiance. Au temple d’Uluwatu à Bali, les macaques crabiers ou macaques à longue queue (Macaca fascicularis) n’ont pas peur des humains, si bien qu’ils viennent les dépouiller sans vergogne de leurs possessions (cf.vidéo en tête d'article). Et il semblerait que ces singes chapardeurs ne choisissent pas leur butin au hasard, comme le révèle une étude publiée dans The Royal Society ce 11 janvier 2021. Ils auraient en effet appris à reconnaître les objets de valeur.

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De longues négociations pour un système de troc optimal

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Les chercheurs de l’Université de Lethbridge (Canada) ont découvert que les macaques astucieux ciblent les articles que les humains sont les plus susceptibles d'échanger contre de la nourriture, comme les téléphones portables, les portefeuilles, les lunettes de vue ou les tongs plutôt que les épingles à cheveux, les sacs d’appareil photo ou les contenants vides. "[Ils] sont devenus des experts pour les arracher aux touristes distraits [...]", indique au Gardien Jean-Baptiste Leca, professeur en psychologie et auteur principal de l'étude.

Pour parvenir à ces conclusions, les interactions entre les singes en liberté et les visiteurs du temple — les échanges entre les voleurs et leurs victimes, en soi — ont été observés pendant 273 jours. La plus longue s’est déroulée pendant 25 minutes, dont 17 minutes de négociation. Les macaques crabiers exigeaient de meilleures récompenses (plus de nourriture, globalement) pour les objets de plus grande valeur. Au contraire, ils concluaient leurs cessions de trocs plus rapidement pour un article de moindre importance.

Transmis de génération en génération

D’après les scientifiques, de tels comportements sont appris par les animaux dès leur plus jeune âge et témoignent de l’intelligence culturelle de cette population. "Ces comportements sont acquis socialement et ont été maintenus à travers des générations de singes pendant au moins trente ans", développe Jean-Baptiste Leca. Au plus grand dam des humains d’Asie du sud-est, pour lesquels la gestion de ces macaques — qui dévorent les récoltes, fouillent les zones habitées, pillent les villages, etc. — est un défi de taille.

Cette pratique spontanée, spécifique à cette population, répandue, intergénérationnelle, acquise et socialement inspirée pourrait être le premier exemple d'une économie symbolique entretenue culturellement chez des animaux sauvages, notent les auteurs dans l’étude.
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