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Pourquoi les glaciers deviennent parfois rouge sang ?

logo de Gentside Gentside 07/10/2020 Tanguy Vallée
Pourquoi les glaciers deviennent parfois rouge sang ? © Fournis par Gentside Pourquoi les glaciers deviennent parfois rouge sang ?

Il s'agit d'un phénomène que vous avez peut-être déjà eu la chance d'apercevoir si vous êtes un alpiniste chevronné : à plus de 3.000 mètres d'altitude, au sommet des glaciers, la neige se colore parfois de tâches rouges semblables à du sang. Rassurez-vous : il ne s'agit pas là des reliquats d'une scène de crime en haute montagne...

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Le "sang des glaciers"

Cette étrange teinte est en fait la conséquence de la présence de la Chlamydomonas nivalis, une algue microscopique particulièrement friande des températures froides, qui se propage sous forme de spores enfouies sous la neige en haute altitude. Elle appartient à la famille des algues des neiges.


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C'est la présence d'un pigment rouge de type caroténoïde qui lui donne cette couleur rougeâtre qui lui a valu le surnom un peu inquiétant de "sang des glaciers". De plus, cette algue amatrice de montagne est dotée de minuscules flagelles qui lui permettent de se déplacer à la vitesse de 3 millimètres par minute. Ce n'est que lorsque les conditions redeviennent plus favorables que les spores germent, et se dirigent alors vers la surface où elles se reproduisent.

Le phénomène n'est d'ailleurs pas sans rappeler celui des "cascades de sang" repérées au début du XXe siècle en Antarctique, et pour lesquelles les chercheurs se sont aperçus que les coulées étaient causées par de l'eau salée et riche en fer s'oxydant au contact de l'air, comme de la rouille.

Un drame environnemental ?

Si la présence de la Chlamydomonas nivalis en haute montagne offre des spectacles très agréables à l'oeil, il faut toutefois savoir que la planète pourrait faire les frais de sa présence dans les glaciers. Selon une étude de 2016 relayée par Nature Communications, l'algue réduirait considérablement le pouvoir réflecteur de la neige exposée au soleil. Conséquence principale, la neige va emmagasiner plus de chaleur et donc fondre plus rapidement...

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