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La catapulte vers l’espace

logo de Paris Match Paris Match il y a 4 jours Romain Clergeat

C’est un procédé « simple », imaginé il y a longtemps, mais qui arrive à maturité. La Nasa va le tester dans l’optique de lancer des satellites à bas coût, mais aussi, peut-être, en vue d’accélérer l’exploration spatiale.

© Sipa

Quand nous roulerons tous à vélo, les embouteillages ne seront plus sur les routes mais dans le ciel. Et au-delà. Dans les dix ans à venir, ce sont des dizaines de milliers de satellites que l’on prévoit de lancer dans l’espace. À lui seul, Starlink, le réseau d’Elon Musk, en comptera 12 000 ! Or, s’arracher à l’attraction terrestre coûte très cher : 5 000 à 6 000 euros par kilo propulsé en moyenne.

SpaceX a révolutionné ce secteur et abaissé les coûts en construisant une fusée réutilisable. Une société californienne, SpinLaunch, veut faire mieux en utilisant le principe de la catapulte. À l’intérieur d’une centrifugeuse électrique (qui fera à terme près d’un kilomètre de circonférence), une charge utile est accélérée à l’aide d’un bras rotatif en fibre de carbone à une vitesse hypersonique. Plusieurs fois la vitesse du son donc avant d’être éjectée par un tube dressé vers le ciel. Une fois hors de l’atmosphère et d’une gravité trop importante, un moteur se chargera d’emporter le satellite vers son orbite finale, mais avec une quantité de carburant négligeable, comparativement à ce qu’il aurait fallu déployer pour l’envoyer avec un lancement traditionnel. Grâce à ce procédé, ce sont près de deux tiers de la masse d’une fusée à plusieurs étages qui sont économisés.

les économies réalisées pourraient accélérer la conquête spatiale

En octobre dernier, un premier test s’est révélé particulièrement concluant, envoyant à 9 kilomètres d’altitude un projectile à 1 600 km/h. Avec seulement 20 % de la capacité de la machine construite par SpinLaunch. Une première réussite qui, cette année, a convaincu la Nasa de participer aux efforts de développement de la start-up, en la commissionnant pour un essai. Afin de mieux étudier aussi la manière de protéger les satellites qui seraient lancés dans le futur. Sachant qu’à l’intérieur de la centrifugeuse, ils auraient à subir une accélération pouvant aller jusqu’à 10 000 g. Compliqué pour des instruments de mesure réglés avec une précision de l’ordre du micron.

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Car diviser les coûts de lancement (par 20 estime SpinLaunch) va avoir une importance fondamentale pour l’exploration spatiale. Outre les besoins en satellites toujours plus grands, la construction prochaine d’une sorte d’ISS qui voyagera entre la Terre et la Lune (Lunar Gateway) et l’installation même d’une base permanente sur notre astre compagnon nécessiteront des centaines de lancements. Si la méthode par catapulte se révèle être aussi simple qu’efficace, les économies réalisées pourraient accélérer la conquête spatiale. Cerise sur le gâteau, ce type de lancement présente des avantages écologiques. Quand on sait qu’une fusée brûle dans les quinze premières minutes de décollage plus de 3 millions et demi de litres de carburant…

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